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Qui êtes-vous Monsieur de Tocqueville ?

Le 23/08/2020

23 août 1831 - Alexis de Tocqueville et Gustave de Beaumont débarquent en Amérique.

Après avoir obtenu du gouvernement un congé de dix-huit mois au « prétexte très honorable » d’aller examiner en Amérique l’état du système pénitentiaire, Alexis de Tocqueville, alors juge auditeur au tribunal de Versailles, s’embarque le 2 avril 1831 pour les États-Unis, en compagnie de son ami Gustave de Beaumont. Ils arrivent à New York après trente-huit jours d’une navigation parfois mouvementée.

En juillet-août 1831, Tocqueville et Beaumont partent à l’aventure, à la limite des terres civilisées. Ils sont à la recherche des derniers représentants de la race indienne et des traces de la vie sauvage.

Une partie de ce voyage forme la trame de Quinze jours dans le désert, que Beaumont publia seulement après la mort de Tocqueville. Leur périple dans le nord du continent permet aux deux voyageurs de visiter le Canada, notamment les chutes du Niagara. Tocqueville y dresse un constat attristé de la condition des populations françaises d’Amérique sous le joug des Anglais.

Illustration 1
Anonyme, Le port de New-York, dessin, Paris, Bibliothèque nationale de France

Afin d’approfondir leur étude de la démocratie américaine, Tocqueville et Beaumont décident à l’automne de visiter les états du sud, qui présentent l’image d’une société plus inégalitaire, plus injuste et plus violente. Ils descendent le Mississippi jusqu’à la Nouvelle-Orléans, puis remontent vers New York en passant par Washington. Ce nouveau voyage dure jusqu’au début de 1832.

Revenu d’Amérique, Tocqueville laisse le soin à son ami Beaumont de rédiger le rapport sur le système pénitentiaire qu’il se contente d’annoter. Il se consacre en revanche à la rédaction d’un ouvrage d’une autre envergure, basé sur ses observations de la société américaine.

Le premier tome De la Démocratie en Amérique paraît en 1835 et lui vaut un succès immédiat. Il faut attendre 1840 pour que la suite paraisse : son propos est davantage centré sur l’analyse de la démocratie en général et des risques qu’elle fait courir à la société.

Fonds Alexis de Tocqueville

Illustration 2
Charlotte Manzini. Qui êtes-vous Monsieur de Tocqueville ?

" Je suis décidé à fuir l'oisiveté de la vie privée et à reprendre pendant quelques années l'existance agitée du voyageur. Voilà longtemps que j'ai le plus grand désir de visiter l'Amérique du Nord. J'irai voir là ce qu'est une grande République. " (lettres à Charles Stöffels, 26 août 1830)

Qui êtes-vous Monsieur de Tocqueville ?